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L’odeur de l’agneau active l’instinct maternel de la brebis

Les aptitudes maternelles de la brebis dépendraient des neurones olfactifs générés pendant la vie adulte.

L'odeur d'un agneau nouveau-né active le comportement maternel de la brebis, qu'il s'agisse de sa progéniture ou non. © L. Geoffroy
L'odeur d'un agneau nouveau-né active le comportement maternel de la brebis, qu'il s'agisse de sa progéniture ou non.
© L. Geoffroy

Les neurones liés à l’odorat se créent tout au long de la vie des mammifères. Pour la brebis, ce phénomène est d’autant plus important que la reconnaissance entre la mère et son agneau passe par l’odeur dégagée par celui-ci. En effet, de nombreuses études montrent que la neurogenèse olfactive est un facteur d’apprentissage chez les adultes mais le lien avec la maternité n’avait été que peu ou prou mis en lumière. Les chercheurs de l’UMR Physiologie de la reproduction et des comportements (UMR PRC) du centre Inra Val de Loire ont injecté du bromodésoxyuridine à des brebis gestantes. Ce marqueur chimique permet de repérer les divisions cellulaires notamment dans le cerveau. Une fois la mise bas effectuée, les brebis testées sont restées deux jours au contact de leur progéniture avant d’en être séparées pendant trois heures. Elles ont ensuite été confrontées soit à leur agneau, soit à des agneaux d’autres brebis, soit à des moutons adultes familiers.

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